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Comment Omicron a changé le regard des médias sur la communication des données

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Depuis deux ans, le nombre de cas de coronavirus et les hospitalisations sont des baromètres largement utilisés pour mesurer la progression de la pandémie dans le monde. Mais la vague omicron met à mal les statistiques habituelles, obligeant les organes de presse à repenser la manière dont ils rapportent ces chiffres.

« C’est tout simplement un désastre en matière de données », a déclaré Katherine Wu, rédactrice qui couvre Covid-19 pour le magazine The Atlantic.

Le nombre de cas recensés a grimpé en flèche pendant les vacances, une évolution attendue compte tenu de l’émergence d’une variante plus transmissible que ses prédécesseurs.

Pourtant, ces chiffres ne reflètent que ce qui est rapporté par les autorités sanitaires. Ils n’incluent pas la plupart des personnes qui se testent elles-mêmes à la maison, ou qui sont infectées sans même le savoir. Les jours fériés et les week-ends entraînent également des décalages dans les cas signalés.

Si vous pouviez additionner tous ces chiffres – et vous ne pouvez pas le faire – le nombre de cas serait probablement beaucoup plus élevé. C’est pourquoi l’Associated Press a récemment demandé à ses rédacteurs et journalistes d’éviter d’insister sur le nombre de cas dans les articles sur la maladie. Cela signifie, par exemple, qu’il n’y aura plus d’articles consacrés uniquement à un pays ou à un État particulier établissant un record d’un jour pour le nombre de cas, car cette affirmation est devenue peu fiable.

Lors de la couverture d’une audience du Sénat avec des experts de la santé mardi, les chiffres des cas que CNN a affichés à l’écran étaient des moyennes sur deux semaines. MSNBC a utilisé une variété de mesures, y compris une liste des cinq États ayant enregistré les chiffres les plus élevés au cours des trois derniers jours.

Dans son « Guide de la pandémie », le Washington Post a utilisé une moyenne de sept jours de cas et a comparé ce chiffre à celui de mardi dernier, montrant une augmentation de 56 %. Le New York Times a utilisé un décompte quotidien dans un tableau en ligne, mais a également inclus une tendance sur deux semaines pour les cas et les décès.

Un article de l’AP publié samedi par Jennifer Sinco Kelleher et Terry Tang, intitulé « L’explosion d’Omicron provoque une panne de services à l’échelle nationale », regorgeait de statistiques provenant de tous les États-Unis sur les taux d’hospitalisation ou les arrêts maladie des employés. La métrique du nombre de cas n’a pas été utilisée.

« Nous voulions vraiment que les gens aillent un peu plus loin et soient plus précis dans leurs reportages », a déclaré Josh Hoffner, le rédacteur en chef qui aide à superviser la couverture du virus par AP.

De nombreux organes de presse s’interrogent sur la meilleure façon d’utiliser les statistiques en cette période d’omicron, a déclaré M. Wu. Mais il n’y a pas de réponses faciles.

« C’est ainsi que fonctionne le journalisme », a déclaré Wu. « Nous avons besoin des données. Nous devons montrer les reçus aux lecteurs. Mais j’essaie de le faire avec prudence. »

Les taux d’hospitalisation et de décès sont considérés par certains comme une image plus fiable de l’impact actuel de Covid-19′ sur la société. Pourtant, même l’utilité de ces chiffres a été remise en question ces derniers jours. Dans de nombreux cas, les hospitalisations sont accidentelles : des personnes sont admises pour d’autres raisons et sont surprises de découvrir qu’elles sont positives au test COVID, a déclaré Tanya Lewis, rédactrice en chef pour la santé et la médecine au Scientific American.

Malgré les imperfections, le nombre de cas ne doit pas être ignoré, a déclaré Gary Schwitzer, instructeur à l’école de santé publique de l’université du Minnesota et éditeur de HealthNewsReview.org, qui surveille la couverture de la santé dans les médias.

Les chiffres illustrent les tendances et donnent une idée des régions du pays qui sont particulièrement touchées ou des endroits où la flambée peut avoir atteint son apogée, a-t-il déclaré. Ils peuvent prédire des impacts sociétaux plus larges, comme les endroits où les hôpitaux sont sur le point d’être frappés ou ceux où il y aura des pénuries de travailleurs.

« Ce sont des histoires qui ne sont peut-être pas racontées de manière adéquate si l’on ne met l’accent que sur les hospitalisations et les décès », a déclaré M. Schwitzer.

C’est également un point souligné dans les directives internes d’AP.

« Ils ont de la valeur », a déclaré Hoffner. « Nous ne voulons pas que les gens éliminent la mention du nombre de cas ».

Certains, dans le domaine de la santé publique et du journalisme, pensent que la poussée actuelle – aussi douloureuse soit-elle – peut augurer de bonnes nouvelles. Cela pourrait être le signe que le COVID-19 est en passe de devenir une maladie endémique avec laquelle les gens apprennent à vivre, plutôt qu’une pandémie perturbatrice, ont écrit David Leonhardt et Ashley Wu dans le New York Times.

Mais si les deux dernières années ont enseigné quelque chose, c’est le danger des prédictions, a dit M. Lewis.

« Nous avons été surpris à maintes reprises », a-t-elle déclaré. « Nous ne savons pas tout sur l’évolution de la pandémie. Nous devons encore faire preuve d’humilité et garder l’esprit ouvert quant à l’évolution de la situation. »

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