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EXPLIQUÉ : Fatigué d’attendre les véhicules sans conducteur ? Rendez-vous dans une ferme aux États-Unis

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Pendant des années, on a dit aux Américains que la technologie autonome s’améliorait et que les véhicules sans conducteur n’étaient pas loin. Ils sont enfin là, mais pour les apercevoir, vous devrez vous rendre dans une ferme plutôt que de chercher dans les rues de la ville.

À partir de cet automne, des tracteurs verts de 14 tonnes capables de labourer jour et nuit sans que personne ne soit assis dans la cabine, ni même ne regarde à proximité, sortiront de la chaîne de montage de l’usine John Deere à Waterloo, dans l’Iowa, annonçant l’ère de l’agriculture autonome.

Ce développement est l’aboutissement de plus d’une décennie d’efforts de la part du plus grand fabricant mondial d’équipements agricoles et marque une étape importante pour les défenseurs de l’automatisation, qui expliquent depuis des années pourquoi les voitures sans conducteur ne sont pas tout à fait prêtes pour le grand public.

« Je suis heureux de voir qu’elles sortent et qu’elles vont stimuler les autres technologies », a déclaré Raj Rajkumar, professeur à l’université Carnegie Mellon et expert en voitures autonomes.

Deere ne dit pas encore combien coûteront les tracteurs autonomes, mais la nouvelle technologie sera ajoutée aux tracteurs qui se vendent environ 500 000 dollars, a déclaré Ben Haber, un porte-parole de la société. La société prévoit d’exploiter les tracteurs autonomes dans 10 à 50 exploitations agricoles d’ici à l’automne, avant d’augmenter considérablement ce nombre les années suivantes.

Cette photo de 2021 fournie par John Deere montre un tracteur autonome labourant un champ, sans conducteur, dans une ferme à Blue Earth, Minn. (Photo AP)

Au cours de la dernière décennie, l’arrivée soi-disant imminente des véhicules autonomes dans les rues des villes et sur les autoroutes a été repoussée à plusieurs reprises, les entreprises s’efforçant de garantir leur sécurité.

Mais, note M. Rajkumar, les tracteurs ont la vie plus facile car ils n’ont pas à affronter d’autres véhicules, des piétons ou les complexités d’une scène urbaine. Les tracteurs peuvent utiliser des données GPS constantes, contrairement aux voitures qui peuvent perdre le contact en traversant des tunnels ou au milieu de grands immeubles.

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Ou comme l’a dit Joel Dawson, un directeur de production de Deere, « Vous ne verrez pas de passage pour piétons dans la plupart des champs de maïs de l’Iowa ou du Nebraska ».

Les tracteurs modernes sont déjà équipés de guides GPS qui gèrent la direction et les virages pour assurer un labourage, un semis et une récolte optimaux. Ils utilisent également des flux de données en temps réel pour apporter des modifications si nécessaire en raison des conditions du sol, de la quantité d’engrais appliquée ou d’autres facteurs.

Le tracteur autonome permettra désormais aux agriculteurs d’accrocher une charrue derrière un tracteur, de démarrer la machine d’un simple coup de téléphone intelligent, puis de la laisser parcourir le champ toute seule.

Les tracteurs sans conducteur sont équipés de six paires de caméras qui fonctionnent comme des yeux humains et peuvent fournir une image à 360 degrés. Filtré par des algorithmes informatiques, le tracteur est capable de déterminer où il se trouve dans le champ et s’arrête brusquement s’il y a quelque chose d’inhabituel sur son chemin.

Les agriculteurs cultivent souvent sur différentes parcelles de terre distantes de plusieurs kilomètres. Ainsi, pendant que le tracteur laboure un champ, l’agriculteur peut travailler dans un autre, se rendre en ville pour s’approvisionner ou passer du temps avec sa famille à la maison. Étant donné que moins de 2 % des Américains travaillent dans des exploitations agricoles et que les populations rurales diminuent depuis des décennies, les tracteurs autonomes devraient également contribuer à remédier aux pénuries chroniques de main-d’œuvre.

Cette photo de 2021 fournie par John Deere montre un tracteur autonome labourant un champ, sans conducteur, dans une ferme à Blue Earth, Minn. (Photo AP)

Le passage à des tracteurs toujours plus sophistiqués s’inscrit dans un mouvement qui met l’accent sur la plantation, la fertilisation et la récolte pendant d’étroites fenêtres de temps où les conditions sont parfaites. Si les nouvelles technologies peuvent aider les agriculteurs à terminer un travail lorsque les températures du sol et de l’air sont idéales avant l’arrivée du temps humide, par exemple, cela peut se traduire par des récoltes plus abondantes des mois plus tard.

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« Si je n’arrive pas à labourer ce champ aujourd’hui et qu’il pleut ce soir, cela peut signifier que nous ne pourrons pas planter le champ avant une semaine, ce qui a de réelles répercussions sur les coûts de nombreuses exploitations », a déclaré Ryan Berman, qui travaille sur les questions de technologie agricole à l’université d’État de l’Iowa. « Si vous pouvez déplacer 80 ou 100 acres supplémentaires dans cette fenêtre optimale, cela peut valoir des milliers de dollars chaque année, probablement des dizaines de milliers.

Pourtant, le tracteur ne conviendra pas à tout le monde.

Ed Anderson, directeur de la recherche pour l’Association du soja de l’Iowa, a cité le coût substantiel, et a noté que certains agriculteurs préfèrent le travail pratique plutôt que la supervision des opérations via un smartphone.

Un autre géant du secteur, CNH Industrial, développe également des capacités autonomes pour ses tracteurs Case et New Holland, et d’autres entreprises étudient la possibilité d’utiliser de nombreuses machines autonomes plus petites pour effectuer d’autres travaux agricoles.

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